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ultra Arrancándole sus secretos al Cosmos: Síntesis de noticias 2005 (Parte II)

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AL SUR DEL UNIVERSO TE CUENTA: Arrancándole sus secretos al Cosmos: Síntesis de noticias 2005 (Parte II)

Dalila Giampalmo
(Guía profesional de astronomía)

 ¿Un Sol artificial?

El Hombre siempre ha querido imitar a la Naturaleza compitiendo con sus creaciones, y dicha idea ha sido la principal musa inspiradora de los artistas de todas las épocas. Así surgieron los poetas, escultores, pintores, y demás creadores, que cada uno a su modo, intentaron recrear las bellezas de la Madre Naturaleza.
Pero, he aquí una pregunta inquietante: ¿podemos, más no sea imaginarnos, el hecho de querer fabricar una estrella?

La pregunta parecería no tener sentido; tamaña creación está muchísimo más allá de las posibilidades humanas….o, al menos eso parecía hasta que en el mes de Junio del 2005, llegó desde Francia esa insólita noticia: "Francia pretende fabricar un Sol artificial".
Así es. Los franceses intentarán construir un nuevo tipo de reactor nuclear que buscará reproducir la forma en la que el Sol, nuestra estrella, produce energía.
El ambicioso proyecto manejará conceptos físicos complejos y una cantidad de energía tan inmensa que ha sido comparado con el hecho de fabricar una estrella sobre La Tierra.

Se trata de un Reactor Internacional Termonuclear Experimental (ITER), será construido en la localidad de Caradche, cerca de Marsella, en el sur francés. Se trata del proyecto de mayor envergadura desde la creación de la ISS (Estación Espacial Internacional), y su costo estimado en 12 mil millones de dólares será financiado por la Unión Europea, Estados Unidos, Corea del Sur, Rusia, Japón y obviamente Francia.
Este último país deberá asumir el 50% de los costos de construcción mientras que los 5 socios restantes pondrán el 10% cada uno.
Se estima que llevará unos 30 años al menos para ver los resultados de este proyecto, que, de tener éxito, podría proveer de energía mediante la fusión nuclear, sin generar contaminantes radioactivos, considerándose que la energía termonuclear es la alternativa más confiable para cuando se agoten las tradicionales como el petróleo.

El presidente francés Jacques Chirac dijo en un discurso que "la comunidad internacional llevará a cabo un reto tecnológico y científico sin precedentes que abre posibilidades para la humanidad de obtener energía no contaminante y prácticamente inagotable".
Hasta aquí la información disponible. Veremos con el tiempo si este ambicioso proyecto ve la luz o no.

Chismes sobre planetas gigantes

Fue descubierto un mega-planeta

Un nuevo cuerpo celeste ubicado a 25 mil años luz de La Tierra fue descubierto a mediados del 2005. Se trata de un mega-planeta bautizado como OB-05-071 cuyo tamaño se calcula en mil veces superior a La Tierra.

El descubrimiento fue hecho por un equipo de astrónomos australianos coordinados por el Instituto de Astrofísica de París, y fue posible gracias a una nueva técnica que utiliza la fuerza gravitatoria de las estrellas a modo de "lentes gigantescas". Los instrumentos utilizados fueron 2 grandes telescopios situados en las ciudades australianas de Hobard y Perth, y otros 2 telescopios similares ubicados en Chile y en Sudáfrica.

Primer foto de un planeta fuera del Sistema Solar

Un equipo internacional de astrónomos liderado por Benjamin Zuckerman de la Universidad de California, ha logrado tomar la primera fotografía de un planeta situado fuera de nuestro Sistema Solar. Esto fue posible gracias a las prestaciones del mayor telescopio terrestre del mundo: el VTL (Very Large Telescope), situado en Chile.

Se trata de un objeto gigante, 5 veces mayor que Júpiter, que orbita alrededor de una estrella situada a 200 años luz de La Tierra dentro de la constelación de La Hidra.

Este planeta gigante ha sido bautizado 2M1207B fue descubierto cuando los astrofísicos observaron un débil punto de luz rojizo cercano a una estrella cuyo brillo era 100 veces más intenso. Decidieron entonces observar el objeto utilizando un nuevo dispositivo acoplado al VTL, y tras visualizarlo, se despejó toda duda: efectivamente se trataba de un gran planeta que gira en torno a su estrella a una distancia 55 veces mayor a la que separa a La Tierra del Sol (que es de 150 millones de km).
Este nuevo planeta es de característica gaseosa como Júpiter, lo cual impide que pueda albergar alguna forma de vida. En cuanto a su estrella regente, se trata de la clase denominada "enanas marrones", tipo de astro que cada vez están deparando más sorpresas a los astrofísicos.

Marte posee volcanes en actividad

Este título sin dudas sorprenderá a muchos, pero así quedó establecido gracias a las imágenes que envió a La Tierra la misión Mars Express.
Un grupo de científicos alemanes descubrió así la existencia de volcanes activos en el Polo Norte marciano, hecho trascendente dado que indica que lejos de estar inerte, el planeta rojo está geológicamente activo.
Los conos volcánicos vistos en las imágenes enviadas por la Mars Express, sugieren que estos volcanes han erupcionado recientemente, geológicamente hablando, es decir hace aproximadamente unos 2 millones de años, y que los sitios geológicos en donde se ubican están activos, aunque por supuesto se desconoce cuándo y cuales volcanes podrían erupcionar nuevamente.

Según los analistas de las imágenes recibidas, se estima que el Polo Norte de Marte podría tener entre 50 y 100 volcanes cubriendo una superficie de aproximadamente 1 millón de km cuadrados.
Recordemos que Marte tiene solamente la mitad del tamaño de La Tierra, pero posee varios volcanes que sobrepasan la escala de los mayores de nuestro planeta.
Los volcanes mayores están situados en grandes elevaciones en las regiones marcianas de Tharsis y Elysum. Uno de dichos volcanes, el Monte Olimpo por ejemplo, tiene 27 km de altura, es decir 3 veces más alto que el Monte Everest, la más alta cima sobre la superficie terrestre.
Otros 3 grandes conos volcánicos son: el Monte Ascraeus, Monte Pavonis, y Monte Arsia.
Como vemos, nuestro vecino planeta rojo seguirá sorprendiéndonos naturalmente, y mucho, aunque no encontremos jamás a los famosos "hombrecillos verdes".

¿Qué pasó con la misión Deep Impact?

Muy acertado el nombre de la misión, pues estrellarse contra la superficie de un cometa lleagar a su núcleo para estudiarlo, fue todo un reto científico que resultó francamente exitoso.
El insólito hecho científico aconteció el 4 de Julio del 2005, y arrojó resultados muy provechosos.

El impacto profundo contra el cometa Tempel 1, permitió a la sonda hacer saltar durante la colisión, buena cantidad de material de la superficie cometaria, descubriéndose así que los cometas preservan en su interior material originario procedente de la época de su formación hace unos 4500 millones de años.
Esta conservación de materia primigenia es posible gracias a que el rápido proceso de enfriamiento que acontece en un cometa, impide que el calor procedente del Sol llegue a sus capas interiores, lo cual hace que se preserve intacta todo esa materia.
La misión "Deep Impact" posibilitó también por vez primera, captar imágenes de cráteres reales sobre un cometa provocados por el impacto con meteoritos. También han descubierto materiales como arcilla y sustancias orgánicas con moléculas de carbono, hidrógeno y nitrógeno, todos elementos que precisan de agua para su formación.
Estudiar esta materia primigenia guardada en el interior de los cometas, posibilita la mejor comprensión de las condiciones físicas y químicas presentes en los remotos orígenes de nuestro Sistema Solar.

Inauguraron el observatorio más alto del mundo

Abrió sus puertas a los científicos de todo el mundo, el observatorio situado a mayor altura sobre La Tierra. Se trata de la Estación Integral de Observación e Investigación del Qomolangma, ubicado en la meseta de Qinghai-Tíbet. Este nuevo y moderno centro de observación, podrá albergar a unos 20 científicos que tendrán la posibilidad de trabajar conjuntamente si así lo desean.

Nuevas lunas para Plutón

Hasta el comienzo del pasado año 2005, se sabía que Plutón, el planeta más lejano del Sistema Solar, poseía solamente un acompañante: su luna Caronte. Pero gracias a las observaciones meticulosas del Telescopio Espacial Hubble, se han detectado que en realidad posee 2 satélites naturales más.
Ambos cuerpos identificados por ahora como P1 y P2 (hasta que les den sus nombres definitivos), tendrían un diámetro de entre 60 y 160 kilómetros respectivamente.
El descubrimiento de estas 2 lunas convierte ahora a Plutón, en el único cuerpo del cinturón de Kuiper (una especie de anillo de escombros rocosos que penetra en la órbita de Neptuno), que posee más de una luna.
De este modo, el frío y aún misterioso Plutón situado a unos 5 mil millones de km de La Tierra, ya no está tan solo, ahora tiene 3 compañeras que giran junto con él en una de las órbitas más excéntricas de todos los planetas del Sistema Solar.